只要不被传统语法只是束缚,就能弄清 fewer 和 less 的区别

如果说学习 few 的用法有难度的话,那么就是它与 little 的区别,其中 few 修饰可数名词的复数形式,little 修饰不可数名词;它们都含有“很少或不多”的含义,因此几乎带有否定意义,但所表示的还是复数的意思,这也就是为什么 few 及其修饰名词作主语时,谓语用复数。
Few 侧重数量非常少,给人一种模糊的概念,但是无论多少,其所表示的量还是大于一的,因此作不定代词和限定词的它作主语时,谓语用复数,例如:
Few people understand the difference.
很少有人了解这个差别。
Very few of his books are worth reading.
他的书值得读的太少了。
在作形容词时,few 和 little 的区别是学习英语的基础语法之一,相信很多人都已经能如数家珍,它们对应的比较级分别是 fewer 和 less,那么它们的区别是否跟 few 和 little 的区别一样呢?
按照一般的规则,fewer 修饰数量可数的名词,如 fewer problems,fewer people 等,less 修饰数量不可数但可以度量或测量的名词,也即不可数的名词,如 less time ,less trouble 等,例如:
Fewer people write with their left hand than with their right. 
用左手写字的人比用右手的人少。
She feels guilty about spending less time with her two kids.
她为与两个孩子相处的时间减少而感到内疚。
但是英语的语法总是有例外的,不然学起来都会觉得平淡无奇或者总是很难拉开与别人的距离,体现在 less 上就是,它不都是修饰不可数名词的,有时它也可以修饰可数名词,通常出现在非正式的口语中,例如:
那时路上的汽车少了。
There were fewer cars on the road at that time. (传统)
There were less cars on the road at that time. (非正式)
我们的比萨饼比我们需要的少。人有十个,披萨只有八个。
We’ve got fewer pizzas than we need. There’s ten people and only eight pizzas. (传统)
We’ve got less pizzas than we need. There’s ten people and only eight pizzas. (非正式)
换句话说就是,当你发现别人说话用 less 修饰可数名词时,不要被传统的语法束缚而试图去纠正别人,因为实际上他们是没错的,交流最大的目的是理解对方的意思,而不在于使用多华丽的辞藻或多标准的语法,所谓的标准是用的人多,但是不代表其他的说法就该被摒弃,因为标准的语法都是从无到有的。
话说回来,200多年以来,几乎每一位用法作者和英语教师都宣称 less 修饰可数名词是错误的语法,因此在日常写作中,less 修饰可数名词是非常少见的,因此要尽量避免,如我们不能说 make less mistakes 等,但是 less 常用于 an essay of 250 words or less 等类似的短语。
虽然规则是 less 修饰不可数名词,但是有的时候在某些场合更有可能使用 less,特别是涉及距离、总金额、时间或重量单位、统计枚举等被认为是数量(amount)而不是数字(number)的事物,例如:
The whole operation is performed in less than three seconds. 
全部运算在三秒内完成。
We won't let the house go for less than $300 000. 
这房子低于30万元我们是不会卖的。
They could not achieve their target of less than 3% inflation. 
他们未能达到通货膨胀低于4%的目标。

原文始发于(外语行天下):只要不被传统语法只是束缚,就能弄清 fewer 和 less 的区别